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Plásticos de uso agrícola, un campo fértil para la innovación y la sustentabilidad

Las innovaciones de TC Transcontinental en materiales para empaque de frutas permiten aumentar la productividad y la calidad de las empresas agrícolas y, a la vez, contribuyen al logro de sus metas de sustentabilidad.

Banaflex Transcontinental

En las instalaciones de ASTRA, el centro de Investigaci√≥n y de Aplicaciones en Arte, Ciencia y Tecnolog√≠a creado por TC Transcontinental a finales de 2021, con sede en Menasha (Wisconsin), un equipo de m√°s de 20 ingenieros trabaja diariamente en la b√ļsqueda y el desarrollo de soluciones sustentables para los clientes de la empresa. TC Transcontinental, compa√Ī√≠a establecida en Canad√°, es hoy l√≠der en el campo de los empaques flexibles, impresi√≥n y en el segmento de medios especializados.  Actualmente, cuenta con cerca de 8.000 empleados, la mayor parte de ellos trabajando en sus sedes de Am√©rica Latina, Canad√° y Estados Unidos.

A trav√©s de su divisi√≥n para Am√©rica Latina, la compa√Ī√≠a respalda la producci√≥n del din√°mico segmento de exportaci√≥n bananera, entre otros sectores de la producci√≥n agr√≠cola, con soluciones que garantizan la seguridad de las frutas, promueven su crecimiento y permiten que lleguen a los consumidores en √≥ptimas condiciones de calidad y frescura. ‚ÄúTC Transcontinental ha sido pionera desde hace m√°s de 60 a√Īos en el desarrollo de importantes innovaciones en empaques y pl√°sticos para el sector agr√≠cola, con √©nfasis especial en los cultivos de banano‚ÄĚ, afirma Charlie Dawson, vicepresidente de Innovaci√≥n, Servicios T√©cnicos y Regulaci√≥n para el sector de empaques de la compa√Ī√≠a, en conversaci√≥n con Mundo PMMI.

Soluciones protectoras

El uso de pl√°stico en el sector bananero ha contribuido a una mayor eficiencia y productividad de los cultivos y ha aumentado significativamente en todo el mundo en las √ļltimas d√©cadas. De acuerdo con datos citados por TC Transcontinental, el mercado global de pel√≠culas agr√≠colas creci√≥ a una tasa media anual del 5,3 % en los √ļltimos cinco a√Īos y alcanz√≥ recientemente vol√ļmenes superiores a los 5 millones de toneladas.

Etiquetas BananerasTC Transcontinental

La empresa, con todo su conocimiento t√©cnico en la protecci√≥n de los bananos, desde la cosecha hasta el env√≠o a su destino final, ha consolidado su liderazgo global en este sector. En pa√≠ses de Centroam√©rica con altos vol√ļmenes de producci√≥n, lo mismo que en Colombia, Ecuador, Brasil y en Filipinas, los cultivadores encuentran en el portafolio de TC Transcontinental respuestas tecnol√≥gicas a exigencias particulares de la producci√≥n y de los consumidores finales. La empresa utiliza sus l√≠neas de equipos de √ļltima generaci√≥n para fabricar una mezcla homog√©nea de ingredientes activos encapsulada dentro de la matriz polim√©rica de las pel√≠culas utilizadas en sus soluciones para la protecci√≥n de los bananos.

Un desarrollo reciente de los esfuerzos en investigaci√≥n adelantados en el centro ASTRA, ha sido la adici√≥n de ingredientes activos a los pl√°sticos usados en fundas o mangas, para la protecci√≥n de la fruta ante posibles da√Īos. ‚ÄúEs la quinta generaci√≥n de fundas, denominadas Totalflex por la protecci√≥n completa que les brinda a los racimos de bananos‚ÄĚ, explica Dawson.

Estas fundas Totalflex se fabrican con ingredientes activos y de bajo riesgo para el medioambiente y los seres humanos, y combaten un amplio espectro de plagas e insectos del racimo. La soluci√≥n ha mostrado resultados muy positivos en la protecci√≥n de la fruta en los mercados bananeros de importantes pa√≠ses productores como Costa Rica, Guatemala, Belice, Honduras, Nicaragua, Panam√°, Colombia y Ecuador. ‚ÄúEsta es nuestra m√°s reciente innovaci√≥n y estamos muy complacidos por el control efectivo de plagas, para que los consumidores reciban las frutas limpias, amarillas y sin manchas‚ÄĚ, dice Dawson.

Un desarrollo significativo para el sector bananero ha sido el de las fundas Banaflex, tanto por su efectividad en la protección contra plagas como por la seguridad que ofrecen. Dado que son volátiles, estas soluciones de empaque reducen significativamente las posibilidades de intoxicación por inhalación, y al ser prácticamente insolubles, no generan contaminación.Un desarrollo significativo para el sector bananero ha sido el de las fundas Banaflex, tanto por su efectividad en la protección contra plagas como por la seguridad que ofrecen. Dado que son volátiles, estas soluciones de empaque reducen significativamente las posibilidades de intoxicación por inhalación, y al ser prácticamente insolubles, no generan contaminación.

La actividad del centro ASTRA, que es eje de la innovaci√≥n y un ‚Äúsocio de la sustentabilidad de nuestros clientes‚ÄĚ, como afirma TC Transcontinental, ha dado vida a otras tecnolog√≠as para optimizar la producci√≥n y el empaque de bananos. En medio de la pandemia, la empresa lanz√≥ Totalflex, otra referencia de fundas con ingredientes activos, que cubren los racimos para ofrecer una protecci√≥n total contra las plagas de insectos del banano. Con prop√≥sitos similares de protecci√≥n, las fundas Naturaflex cuentan con sustancias bioactivas, amigables con el medioambiente y con capacidad de ofrecer protecci√≥n hasta por 14 semanas a los productos en plantaciones org√°nicas.

Otro desarrollo significativo para el sector bananero ha sido el de las fundas Banaflex, tanto por su efectividad en la protección contra plagas como por la seguridad que ofrecen. Dado que son volátiles, estas soluciones de empaque reducen significativamente las posibilidades de intoxicación por inhalación, y al ser prácticamente insolubles, no generan contaminación.

TC Transcontinental extiende su oferta al sector bananero, uno de los clientes principales de su divisi√≥n para Am√©rica Latina, con soluciones de empaque al vac√≠o como Banavac. En este tipo de fundas la presencia de un nivel m√≠nimo de ox√≠geno reduce la tasa de respiraci√≥n de los productos y prolonga su vida verde, adem√°s de controlar la humedad para evitar la p√©rdida de peso por efectos de la deshidrataci√≥n. Igualmente, con un multi-empaque denominado ‚Äúpoly‚ÄĚ, se garantiza que durante el transporte de los bananos se consiga un equilibro entre el ox√≠geno transmitido y la humedad, para garantizar su frescura al llegar a los mercados de destino.

Tambi√©n para el transporte en las operaciones de exportaci√≥n, las bolsas ‚Äúcluster‚ÄĚ, producidas con resina de polietileno de baja densidad, se utilizan para el empaque de gajos individuales de banano, que se insertan al interior de una caja y pueden imprimirse de acuerdo con los dise√Īos particulares de los clientes. Para completar el ciclo de empaque y presentaci√≥n de los bananos, TC Transcontinental, respaldado por su amplia experiencia como empresa impresora, ofrece a los bananeros etiquetas flexogr√°ficas con distintos tipos de acabado y troquelados para la identificaci√≥n de marca de los productos en los puntos de venta.

Adem√°s de protecci√≥n, las soluciones de TC Transcontinental extienden sus beneficios a un campo que va m√°s all√° de la protecci√≥n y el empaque. ‚ÄúContinuamente estamos desarrollando nuevas tecnolog√≠as, como es el caso de TotalFlex Plus, en la que hemos podido agregar ingredientes activos que permiten cosechar la fruta antes de lo usual, o recogerlas con un mayor tama√Īo‚ÄĚ, afirma Charlie Dawson al explicar otras propiedades integradas en las fundas y materiales, con una incidencia positiva sobre la productividad de los cultivadores.

Investigación para la innovación

La sustentabilidad es un eje central en el trabajo de TC Transcontinental y un elemento que rige sus actividades de suministro responsable, reciclaje de materiales y dise√Īo de productos sustentables. La empresa ha establecido una plataforma l√≠der de investigaci√≥n y desarrollo para llevar al mercado empaques innovadores, sustentables y seguros. En el Centro ASTRA se buscan permanentemente soluciones para avanzar en el cumplimiento del compromiso de la empresa, para 2025, de lograr que la totalidad de sus soluciones de empaque sean reciclables, compostables o reutilizables, y que el 10 % del contenido de los productos de su portafolio de pl√°sticos sea de material posconsumo reciclado.

Las estrategias e innovaciones para lograr estos prop√≥sitos son variadas. ‚ÄúTenemos nuestras propias plantas de reciclaje de muy alta tecnolog√≠a en Montreal, donde producimos gr√°nulos de material reciclado posconsumo (PCR) que podemos reincorporar a la producci√≥n. En toda la empresa, en Am√©rica Latina, las Am√©ricas y el mundo entero, estamos muy comprometidos con el uso de este PCR, y lo estamos haciendo ahora‚ÄĚ, asegura el vicepresidente de Innovaci√≥n, Servicios T√©cnicos y Regulaci√≥n para el sector de empaques de la compa√Ī√≠a.

El Centro ASTRA cuenta, adem√°s, con pruebas, instrumentos y tecnolog√≠a para el desarrollo de productos a lo largo de todo el proceso de dise√Īo de empaques de pl√°stico flexible, lo que permite el desarrollo de pel√≠culas innovadoras y sustentables. En cuatro laboratorios especializados del Centro se aplica el conocimiento de expertos en sustentabilidad para crear soluciones compostables, reciclables y con material reciclado posconsumo.

A trav√©s de su divisi√≥n para Am√©rica Latina, la compa√Ī√≠a respalda la producci√≥n del din√°mico segmento de exportaci√≥n bananera, entre otros sectores de la producci√≥n agr√≠cola, con soluciones que garantizan la seguridad de las frutas, promueven su crecimiento y permiten que lleguen a los consumidores en √≥ptimas condiciones de calidad y frescura.A trav√©s de su divisi√≥n para Am√©rica Latina, la compa√Ī√≠a respalda la producci√≥n del din√°mico segmento de exportaci√≥n bananera, entre otros sectores de la producci√≥n agr√≠cola, con soluciones que garantizan la seguridad de las frutas, promueven su crecimiento y permiten que lleguen a los consumidores en √≥ptimas condiciones de calidad y frescura.

En el Laboratorio de Servicios Anal√≠ticos y de Prueba se adelantan ensayos f√≠sicos que simulan el uso de los empaques en la vida real, desde el llenado hasta el transporte y la distribuci√≥n. All√≠ se mide tambi√©n la vida √ļtil y el uso final del consumidor, con pruebas anal√≠ticas que sirven para desarrollar estructuras moleculares que cumplan con los requisitos de funcionalidad del empaque a lo largo de su ciclo completo de vida.

El Laboratorio de Desarrollo de Aplicaciones y Empaques es, por su parte, un centro especializado, equipado con una l√≠nea de extrusi√≥n por soplado de 9 capas para dise√Īar experimentos y optimizar las formulaciones de las pel√≠culas. En este espacio se cuenta, adem√°s, con maquinaria de formaci√≥n, llenado y sellado para realizar prototipos de clientes a escala de producci√≥n, que permitan identificar el desempe√Īo de las pel√≠culas y garantizar su eficiencia en los equipos de los usuarios.

En el centro ASTRA se encuentra tambi√©n el Laboratorio Avanzado de Compostaje, el primero conocido en las instalaciones de una empresa fabricante, donde se re√ļnen la experiencia y los conocimientos del equipo de Investigaci√≥n y Desarrollo para el dise√Īo de una pr√≥xima generaci√≥n de empaques. ‚ÄúEn nuestro laboratorio podemos certificar si un material es compostable o no. De hecho, hemos fabricado varias soluciones para el sector del caf√© y de otros productos, y pel√≠culas para cultivos de pi√Īa‚ÄĚ, se√Īala Dawson.

Este √ļltimo desarrollo, en particular, consiste en pel√≠culas biodegradables que los productores de la fruta utilizan para impedir el escurrimiento del agua en los cultivos y garantizarles mejores condiciones de vida. La nueva soluci√≥n de TC Transcontinental, en la que se han invertido varios a√Īos de investigaci√≥n, resuelve un problema que se presenta al final del ciclo, cuando los pl√°sticos tradicionales comienzan a degradarse, pero no a biodegradarse, lo que impide recoger la pel√≠cula sin que esta se rompa. ‚ÄúLa soluci√≥n para los cultivadores de pi√Īa es una pel√≠cula de mantillo que se biodegrada por s√≠ misma sin necesidad de recogerla. No es oxo-degradable, pues no creemos en este proceso, sino una pel√≠cula de mantillo que se biodegrada en los componentes del suelo‚ÄĚ, explica Dawson.

En el Laboratorio Avanzado de Compostaje, TC Transcontinental verifica que los materiales posconsumo reciclados y los desarrollos que realiza en pel√≠culas cumplan con todos los requisitos de compostabilidad a 180 d√≠as. ‚ÄúAs√≠ que, en realidad, no tenemos que practicar prueba y error en el campo, y podemos avanzar mucho en t√©rminos de tiempo y de datos, porque hemos hecho la verificaci√≥n en nuestro laboratorio‚ÄĚ, a√Īade Dawson.

Un viaje a la sustentabilidad

El reciclaje de materiales de empaque es un empe√Īo al que TC Transcontinental dedica esfuerzos y recursos especiales, a pesar de las dificultades que presenta su implementaci√≥n a gran escala. El compromiso de la empresa se concreta, sin embargo, con sus plantas de reciclaje en Montreal, el Laboratorio de Tecnolog√≠as del Reciclaje en Wisconsin y los productos con materiales posconsumo que fabrica en sus plantas de Norteam√©rica, Am√©rica Latina y varios pa√≠ses m√°s en el mundo.

Una preocupaci√≥n especial de la compa√Ī√≠a, y de la industria en general, es el factor econ√≥mico de los materiales reciclados. ‚ÄúActualmente, el reciclaje no es una ventaja en cuanto al costo. No es rentable, pero es un compromiso con el medioambiente. Creo que todo el mundo tiene que estar dispuesto a compartir la cuota para protegerlo‚ÄĚ, sostiene Charlie Dawson. A esta dificultad se suma la falta de consistencia en muchas de las regulaciones. ‚ÄúPero, de nuevo, nuestro compromiso tiene que ser con el medioambiente; tenemos que invertir en ello y apoyar los esfuerzos de empresas como TC Transcontinental que est√°n tratando de hacer lo mejor para conservarlo‚ÄĚ, a√Īade. ‚ÄúEstamos en un viaje, y tenemos que comprometernos con este camino de respaldo al entorno y apoyar la capacidad de ser m√°s sustentables. No se trata solo de los pl√°sticos, sino de todo lo que afecte la sustentabilidad‚ÄĚ, concluye el vicepresidente de Innovaci√≥n, Servicios T√©cnicos y Regulaci√≥n para el sector de empaques de TC Transcontinental.