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Sustentabilidad, un serio desafío para la industria mundial de bebidas

Cualquiera sea la medida adoptada por productores de bebidas para avanzar en sustentabilidad, para tener √©xito requerir√°n m√°quinas flexibles, capaces de trabajar con distintas velocidades, tama√Īos y formas de envases, dice nuevo informe de PMMI.

Graficos Jul03
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En el mundo, el pl√°stico r√≠gido domina el envasado de bebidas y la cantidad de este material que se recicla no alcanza a mitigar los considerables impactos que su inadecuada disposici√≥n genera sobre el medioambiente (ver Gr√°fica 1). Esta din√°mica se refleja en la presi√≥n que tienen los productores de bebidas para que adopten medidas que conduzcan a una disminuci√≥n sustancial en el uso de pl√°stico. En el informe reciente de PMMI, 2021 Beverage Trends Driving Change (Tendencias que impulsan el cambio en la industria de bebidas 2021) publicado en junio de este a√Īo, se muestra c√≥mo un menor uso de material en los envases, la exploraci√≥n de fuentes renovables y reciclables, y la b√ļsqueda de materiales alternativos son algunas de las principales medidas consideradas e implementadas hoy en el mundo entero.

Además de las regulaciones sobre el uso responsable del plástico, la presión para la industria se desprende también de las exigencias de los consumidores por envases más sustentables. En Estados Unidos, de acuerdo con el Informe de PMMI, 53% de los consumidores afirman que preferirían productos que fuesen amigables con el medioambiente; en el Reino Unido, esta cifra alcanza el 65%. Esta tendencia se encuentra especialmente arraigada entre los millennials, un grupo etario del que se espera que alcance en 2026 el 46% de participación en el mercado de bebidas. La buena noticia es que 61% de los miembros de este grupo afirman que se encuentran dispuestos a pagar más por productos que respondan mejor a su interés por la protección medioambiental.

Medidas de impacto para un problema impostergable

Utilizar una cantidad menor de pl√°stico en los envases es una de las estrategias que los fabricantes de bebidas est√°n emprendiendo cada vez m√°s para mitigar el impacto ambiental y hacer sus productos m√°s amigables con el medioambiente. Esta decisi√≥n, representada por botellas con paredes m√°s delgadas y con tapas, cuellos y formadas con menos material, impone, sin embargo, algunos desaf√≠os en los procesos de envasado a altas velocidades, que los productores resuelven con ajustes en sus l√≠neas. Los fabricantes de maquinaria, por su parte, trabajan en el dise√Īo y la producci√≥n de soluciones que permitan adelantar los procesos con las altas velocidades propias de las operaciones de envasado y trabajar con botellas y contenedores fabricados con materiales reciclados.

Otra soluci√≥n altamente efectiva adoptada por los productores de bebidas es el uso creciente de polietileno reciclado en la fabricaci√≥n de sus envases. En el informe de PMMI se destaca c√≥mo esta tendencia gana cada d√≠a mayor aceptaci√≥n; este hecho se sustenta con un dato categ√≥rico: 89 % de los fabricantes de bebidas que fueron consultados para el estudio dicen que est√°n buscando activamente la manera de incorporar m√°s material reciclado en sus envases, y 67 % de ellos se encuentran ya en tr√°nsito de las botellas de PET a rPET. M√°s contundente a√ļn es la menci√≥n durante la investigaci√≥n para este informe de que una compa√Ī√≠a l√≠der en el sector de bebidas proyecta suprimir anualmente el uso de 46,3 millones de PET virgen al optar por el rPET.

Sin embargo, el impacto de estas decisiones encuentra un fuerte obst√°culo en las dificultades que tienen los productores de bebidas para hallar una fuente de suministro de rPET que cumpla con las necesidades de las empresas. Las bajas tasas de reciclaje para el PET ‚ÄĒincluso en mercados con consumidores m√°s conscientes como el de Estados Unidos‚ÄĒ crean situaciones de escasez que dificultan el tr√°nsito al uso de rPET. Adicionalmente, como se explica en el informe de PMMI, el rPET crea un nuevo conjunto de consideraciones para la producci√≥n por efectos de las diferencias de consistencia y de su comportamiento frente al material virgen.

Aqu√≠, de nuevo, la industria fabricante de maquinaria hace un aporte crucial con el desarrollo de soluciones que permitan responder a las fluctuaciones de calidad del rPET. ‚ÄúEs particularmente importante que los fabricantes de maquinaria se enfoquen en equipos que puedan ser recalibrados con facilidad para manejar una variedad de tolerancias de resistencia y velocidad, y que puedan dejarse r√°pidamente libres y reconfigurarse en el caso de paradas inesperadas ocasionadas por las variaciones del material de rPET‚ÄĚ, se lee en el informe 2021 Beverage Trends Driving Change.

Aunque m√°s difundido en mercados como los de cosm√©ticos y de productos para el hogar, la reutilizaci√≥n de los envases es un modelo que la industria de bebidas utiliz√≥ intensivamente en el pasado, en particular con los envases de vidrio, y que algunas empresas aplican hoy con programas de retornabilidad de envases pl√°sticos. En el caso del mercado analizado por PMMI en su estudio, 33 % de los productores de bebidas consultados afirmaron que est√°n explorando e incluso que se encuentran experimentando con envases retornables, aunque ninguno de ellos a gran escala. Una empresa l√≠der citada en el informe afirma haber comercializado envases de rPET retornables y recargables, en un programa similar a algunos que se han adelantado en M√©xico, Brasil y Alemania. No obstante, en este campo queda a√ļn mucho camino por recorrer para alcanzar resultados significativos como los que empiezan a verse con otros productos de consumo masivo.

Utilizar vidrio, papel, cart√≥n o metal como materia prima para la fabricaci√≥n de los envases es sin duda alguna la manera m√°s directa de reducir el impacto medioambiental del pl√°stico. Pero el lugar protag√≥nico que el PET tiene en la industria de bebidas es dif√≠cil de remplazar. Esta dificultad no desalienta, sin embargo, a los productores de bebidas, que buscan constantemente alternativas de nuevos materiales para fabricar sus envases a fin de atender la preferencia de los consumidores por alternativas m√°s sustentables. Por ejemplo, 51% de los consumidores consultados para el estudio de PMMI consideran que el vidrio es ‚Äúextremadamente eco-amigable‚ÄĚ, una percepci√≥n que despierta la atenci√≥n de los productores de bebidas por el uso de esta y otras opciones de material.

Y una de las opciones que atrae el interés de los productores de bebidas es incrementar el uso de latas de aluminio, un material que por su alta reciclabilidad y reutilización indefinida contribuye decididamente a la sustentabilidad de los envases. Las dificultades en este caso se relacionan con dos aspectos: en primer lugar, el cambio de formato, de botellas de PET a las latas de aluminio, por ejemplo, crea la necesidad de contar con equipos adicionales para las operaciones de llenado; en segundo lugar, los fabricantes de los envases de lata enfrentan también una escasez de aluminio, una situación que ha empeorado drásticamente la pandemia del COVID-19.

El primero de estos problemas encuentra una salida en la intenci√≥n de los fabricantes de maquinaria de envasado de lograr el manejo de una variedad de formatos, como ser√≠a el caso de l√≠neas de llenado que trabajen con botellas de pl√°stico y de vidrio o con envases de distintas formas y tama√Īos. ‚ÄúAunque ninguna m√°quina puede, de manera realista, acomodar todos los formatos de envases y taparlos con eficiencia, los fabricantes de equipos pueden, sin embargo, buscar que sus m√°quinas sean tan vers√°tiles y adaptadas a la Industria 4.0 como les sea posible‚ÄĚ, se se√Īala en el informe de PMMI.

Flexibilidad es la consigna

Cualquiera que sea la medida que adopten los productores de bebidas para avanzar en sus compromisos de sustentabilidad, para tener √©xito esta requerir√° m√°quinas que sean flexibles y din√°micas, capaces de brindar la posibilidad de trabajar con distintas velocidades, resistencias, tama√Īos y formas de envases. ‚ÄúAl dise√Īar m√°quinas que respondan a esas necesidades, los fabricantes de equipos pueden ayudar a los productores de bebidas a posicionarse y adoptar √°gilmente estrategias futuras de sustentabilidad y crecimiento‚ÄĚ, concluye el informe de inteligencia de mercados 2021 Beverage Trends Driving Change en su visi√≥n de la industria de bebidas para este a√Īo.

Para descargar gratuitamente este nuevo informe de PMMI en ingl√©s ‚Äú2021 Beverage Trends Driving Change‚ÄĚ, y conocer sus hallazgos, de clic aqu√≠.