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Grocer pone a prueba una microfábrica autónoma para obtener hielo más sostenible

Relocalize, un proveedor de microfábricas automatizadas hiperlocales, se asocia con Southeastern Grocers en un proyecto piloto para fabricar un producto de hielo más sostenible y de alta calidad, fabricado y envasado cerca del punto de distribución.

Ejecutivos de Southeastern Grocers y Relocalize, incluidos Dewayne Rabon de SEG (extremo derecho) y Wayne McIntyre de Relocalize (tercero desde la izquierda), celebran el lanzamiento de la primera microfábrica autónoma de fabricación de hielo mientras sostienen bolsas del nuevo producto Party Cube de SEG.
Ejecutivos de Southeastern Grocers y Relocalize, incluidos Dewayne Rabon de SEG (extremo derecho) y Wayne McIntyre de Relocalize (tercero desde la izquierda), celebran el lanzamiento de la primera microfábrica autónoma de fabricación de hielo mientras sostienen bolsas del nuevo producto Party Cube de SEG.

En marzo de 2023, la startup tecnológica Relocalize se unió a Southeastern Grocers para cortar la cinta (o más bien, cortar con una motosierra un bloque de hielo de 200 libras convertido en una cinta) en celebración de la apertura de una microfábrica piloto para un nuevo producto de hielo en el Centro de distribución en Jacksonville, Florida, SEG. Relocalize es una startup tecnológica de Montreal, Canadá, que proporciona plataformas automatizadas de producción de alimentos como servicio (PaaS) a minoristas de comestibles y tiendas de conveniencia en forma de microfábricas basadas en contenedores de envío impulsadas completamente por inteligencia artificial (IA) y robótica.

Desde su fundaci√≥n a finales de 2020, Relocalize ha tenido la misi√≥n de revolucionar la categor√≠a de bebidas y hielo CPG de m√°s de un bill√≥n de d√≥lares hiperlocalizando la producci√≥n de estos productos a base de agua para eliminar el 100 % del CO2 y los residuos del transporte. Cada una de sus microf√°bricas est√° dise√Īada para manejar todos los procesos de una f√°brica tradicional (es decir, producci√≥n, procesamiento, manipulaci√≥n de materiales, embalaje, paletizado, gesti√≥n de inventario y seguridad alimentaria) a aproximadamente una vig√©sima parte de la escala, al estar ubicada en los centros de distribuci√≥n o cumplimiento del minorista.

Como parte del piloto de microfábrica de SEG, Relocalize y SEG también colaboraron para desarrollar un nuevo producto de hielo de 6 libras, comercializado como SE Grocers Party Cubes, que es más compacto y eficiente en el espacio, ofrece mejor calidad y seguridad alimentaria, reduce el desperdicio y utiliza envases de película reciclables.

Producto sostenible, precio asequible

Como comparte Wayne McIntyre, cofundador y director ejecutivo de Relocalize, la inspiración para la estrategia de la microfábrica nació tanto de una pasión personal por la sostenibilidad como de una forma de abordar el desafío de proporcionar alimentos sostenibles y de alta calidad en un precio asequible.

"La g√©nesis de este proyecto fue pensar en d√≥nde podr√≠amos realmente calibrar la sostenibilidad y el valor al mismo tiempo para los minoristas, las empresas de alimentos envasados y, por supuesto, los consumidores", dice McIntyre. ‚ÄúCon lo que nos topamos fue que hay un √°rea en la que estas cosas se juntan, y es cuando hay productos que son muy pesados y muy costosos de transportar en camiones, especialmente con toda la inflaci√≥n durante el COVID y el mayor costo de la log√≠stica. Entonces nos qued√≥ claro que los productos hechos principalmente de agua son realmente el mejor lugar para comenzar, donde se obtiene una gran econom√≠a y un buen valor, adem√°s de generar un enorme impacto en la sostenibilidad‚ÄĚ.

Seg√ļn McIntyre, a trav√©s de su an√°lisis, Relocalize determin√≥ que incluso para productos razonablemente locales, el transporte entre el punto de producci√≥n y el centro de distribuci√≥n genera una gran cantidad de carbono. "De hecho, nuestro an√°lisis indica que incluso cuando su instalaci√≥n de producci√≥n est√° dentro, digamos, de 20 millas de un centro de distribuci√≥n, la huella de carbono del transporte sigue siendo m√°s de un 50% mayor que la de producirlo directamente en el centro de distribuci√≥n", afirma. "Y cuando tienes un producto que se produce lejos, est√°s hablando de una reducci√≥n de CO2 del 90% simplemente fabricando el producto en el punto de distribuci√≥n y eliminando toda la parte media del recorrido log√≠stico".

Entre los beneficios citados por Relocalize de fabricar el producto en el centro de distribución o cumplimiento del minorista se encuentran que rompe largas cadenas de suministro y aumenta la resiliencia, hace que los alimentos sean más asequibles al reducir los costos de combustible y logística, y reduce las emisiones de gases de efecto invernadero y de escape.

 

 

Dado el enfoque de Relocalize en productos que son principalmente agua, el hielo era lo m√°s importante a la hora de decidir qu√© producto buscar primero. "Comenzamos con hielo porque la pr√°ctica est√°ndar de transportar agua congelada en camiones a largas distancias simplemente no tiene sentido ecol√≥gico ni econ√≥mico", dice McIntyre. "Veinticuatro mil millones de libras de hielo envasado viajan a trav√©s de Estados Unidos y Canad√° desde plantas de producci√≥n centralizadas hasta minoristas". Seg√ļn la empresa, s√≥lo con la relocalizaci√≥n del hielo envasado, las emisiones de CO2 en Am√©rica del Norte podr√≠an reducirse en m√°s de 1,3 toneladas m√©tricas al a√Īo.

McIntyre a√Īade que el hielo tambi√©n ten√≠a cierto atractivo porque el hielo envasado como industria no ha cambiado en d√©cadas. ‚ÄúTuvimos la oportunidad no solo de reinventar d√≥nde "se estaba fabricando el producto y en qu√© tipo de f√°brica se estaba creando, pero tambi√©n reinventando el producto en s√≠", dice. "El producto de hielo Relocalize y el producto de hielo envasado SEG son verdaderamente √ļnicos y diferentes: diferentes en forma, diferentes en su empaque, diferentes en muchos sentidos".

La microfábrica está llena de tecnología patentada

Una microfábrica completa de manufactura y envasado de hielo de Relocalize, o RELO, consta de dos contenedores de envío estándar de 40 pies equipados con la tecnología de fabricación de hielo patentada de la empresa, equipos de termoformado al vacío y robótica, integrados con tecnología personalizada de Relocalize, que operan casi de forma autónoma y son monitoreados remotamente por la empresa.

McIntyre comparte que Relocalize eligió contenedores de envío para albergar las microfábricas porque les permite reutilizar y reciclar los contenedores existentes, lo que está en línea con sus valores de sostenibilidad. También les permite construir microfábricas rápidamente, al no tener que empezar desde cero. Además, los contenedores son fáciles de transportar e implementar en el centro de distribución o cumplimiento del minorista.

La microfábrica de hielo Relocalize en el centro de distribución de SEG en Jacksonville, Florida, está ubicada en dos contenedores de envío de 40 pies.La microfábrica de hielo Relocalize en el centro de distribución de SEG en Jacksonville, Florida, está ubicada en dos contenedores de envío de 40 pies.

Dentro de los contenedores, la l√≠nea comienza con la tecnolog√≠a de fabricaci√≥n de hielo patentada de Relocalize, que seg√ļn McIntyre "es el primer proceso nuevo para la fabricaci√≥n de hielo industrial en 100 a√Īos". El hielo se elabora con agua que ha pasado por un proceso de purificaci√≥n de cuatro etapas y se forma en moldes que producen cubos de formas consistentes. McIntyre comparte que el hielo no se enfr√≠a con el aire ambiente, sino que utiliza congelaci√≥n direccional, lo que da como resultado un hielo claro y limpio que dura m√°s y se derrite m√°s lentamente. La tecnolog√≠a de Relocalize tambi√©n permite pasar muy r√°pidamente de la producci√≥n al embalaje.

Seg√ļn McIntyre, la tecnolog√≠a tambi√©n elimina entre el 30% y el 50% del desperdicio de agua asociado con los procesos tradicionales de fabricaci√≥n de hielo. "Utilizamos toda el agua que entra en nuestro proceso de producci√≥n", dice. ‚ÄúY as√≠ es como, volviendo a nuestro prop√≥sito, intentamos fabricar productos que sean mejores, m√°s baratos y m√°s respetuosos con el medio ambiente. Para lograrlo, tenemos que pensar en cada paso del proceso‚ÄĚ.

Una vez que el hielo se fabrica en el molde, un robot de brazo articulado de ABB utiliza herramientas en el extremo del brazo, descritas como ‚Äúventosas con forma de dedos‚ÄĚ, de Relocalize para retirar los cubos del molde y transferirlos a una m√°quina termoformadora al vac√≠o Harpak Ulma. La termoformadora al vac√≠o envasa el hielo en un formato estilo ladrillo que elimina el aire del empaque, lo que da como resultado un empaque que es un 35 % m√°s peque√Īo que un producto de hielo envasado tradicionalmente. "Reducir el volumen en un 35% significa un 35% m√°s de producto en el pal√©, un 35% m√°s de producto en el cami√≥n, un 35% m√°s de producto en el minorista y, en √ļltima instancia, un 35% m√°s de espacio en el congelador del consumidor", afirma McIntyre.

La microfábrica incluye máquinas envasadoras estándar integradas con la tecnología Relocalize para fabricar, envasar al vacío y paletizar cubitos de hielo.La microfábrica incluye máquinas envasadoras estándar integradas con la tecnología Relocalize para fabricar, envasar al vacío y paletizar cubitos de hielo.

Este formato no s√≥lo proporciona un empaque m√°s compacto, sino que reduce las p√©rdidas en el entorno minorista. Seg√ļn McIntyre, las tasas de p√©rdida del hielo envasado rondan el 10% debido a bolsas da√Īadas. Se espera que la bolsa termoformada al vac√≠o reduzca esa tasa al 1%. Tambi√©n se espera que aumente la seguridad alimentaria del producto. ‚ÄúTradicionalmente, las bolsas de hielo est√°n abiertas al aire y pueden absorber olores. No es un empaque s√≥lido, herm√©tico y sellado como la mayor√≠a de los otros alimentos‚ÄĚ, dice McIntyre. "Esta tecnolog√≠a realmente nos permite aspirar el aire y entregar a nuestros clientes un envase herm√©tico y sin fugas, lo que da como resultado el producto alimenticio m√°s seguro posible y de la m√°s alta calidad".

Despu√©s del envasado al vac√≠o, los robots paletizadores convencionales de ABB recogen las bolsas y las colocan en pal√©s y las colocan en un sistema de rieles dentro del contenedor. La microf√°brica est√° dise√Īada para almacenar hasta un d√≠a de producci√≥n. Cuando el cliente necesita producto, el sistema de rieles lleva un pallet hasta la puerta donde el cliente puede descargarlo. Tan pronto como se retira un pal√©, el sistema produce otra carga de pal√© de producto.

Desde sus inicios, la clave para el √©xito de las microf√°bricas RELO ha sido hacer que la soluci√≥n sea plug-and-play para el minorista. As√≠, con RELO, en lugar de descargar camiones de hielo de su proveedor en su centro de distribuci√≥n, los minoristas simplemente descargan el producto de la microf√°brica y lo inyectan en su canal de distribuci√≥n. Cada microf√°brica est√° equipada para producir hasta 1,6 millones de bolsas de hielo al a√Īo, para abastecer de 100 a 200 tiendas minoristas locales.

La IA ofrece promesa de completa autonomía y optimización

La visión final de Relocalize es tener una red de miles de RELO en toda América del Norte, monitoreadas de forma remota y operando de forma autónoma a través de IA. Actualmente, se necesita un operador por cada seis RELO geográficos para gestionar tareas como recarga de rollos de embalaje en las máquinas termoformadoras y realización de mantenimientos preventivos y periódicos. Sin embargo, a medida que construye su departamento interno de IA, la empresa espera eliminar la necesidad de intervención humana.

"El primer paso para nosotros es recopilar los datos y comenzar a analizarlos para predecir fallas", dice McIntyre. ‚ÄúY eso es lo que estamos haciendo ahora. Pero tendremos que crear un equipo interno de expertos en IA a medida que crezcamos‚ÄĚ.

Inicialmente, Relocalize planea utilizar IA para predecir fallas de la máquina o estados de falla, de modo que los eventos de mantenimiento puedan abordarse antes de que surjan los problemas. También está trabajando en tecnologías que podrían cargar material en rollo de forma autónoma o rechazar lotes de hielo o bolsas terminadas que no cumplan con los estándares de calidad antes de subirse a la plataforma.

A medida que Relocalize hace crecer su red, McIntyre dice que espera que la IA desempe√Īe un papel fundamental en la previsi√≥n de la demanda de los minoristas y la optimizaci√≥n de la red. ‚ÄúEn √ļltima instancia, nos vemos con cientos y luego miles de estas microf√°bricas en el campo. La IA nos ayudar√° a decidir cu√°l es el lugar √≥ptimo para fabricar productos en un d√≠a determinado debido, por ejemplo, al clima, la huella de carbono, los precios del combustible o el tr√°fico, y podemos recurrir al poder de la IA para ayudarnos a tomar decisiones √≥ptimas ‚ÄĒy hacerlo de forma totalmente aut√≥noma tanto en el lado de la oferta como en el lado de la gesti√≥n del cliente‚ÄĚ.

SEG logra el éxito con una nueva estrategia

La asociaci√≥n de Relocalize con SEG se remonta a abril de 2021, y dos a√Īos despu√©s se lanz√≥ el primer piloto aut√≥nomo de microf√°brica de generaci√≥n de hielo. SEG es la empresa matriz de las tiendas de comestibles Fresco y M√°s, Harveys Supermarket y Winn-Dixie, con tiendas ubicadas en Alabama, Florida, Georgia, Luisiana y Mississippi. Inicialmente, el piloto suministrar√° el nuevo producto de hielo a dos de las ubicaciones de SEG en Jacksonville.

Dewayne Rabon, director de comercializaci√≥n de Southeastern Grocers dice: ‚ÄúLa asociaci√≥n de SEG con Relocalize refuerza nuestro compromiso con la sostenibilidad, la innovaci√≥n de productos, la conveniencia y el valor. Esta microf√°brica √ļnica nos permite eliminar la log√≠stica de media milla para ayudar a reducir las emisiones de gases de efecto invernadero, el desperdicio de agua y la contaminaci√≥n pl√°stica. Es verdaderamente una gran victoria para nuestros asociados, clientes, comunidades y nuestro planeta‚ÄĚ.

SEG trabaj√≥ con Relocalize en el desarrollo del empaque termoformado al vac√≠o, seleccionando una pel√≠cula monomaterial reciclable de Winpak llamada ReLam. ReLam es una coextrusi√≥n de polietileno y alcohol etilvin√≠lico; el EVOH comprende un porcentaje tan peque√Īo de la construcci√≥n de la pel√≠cula que el embalaje se puede reciclar a trav√©s de sistemas de entrega en las tiendas. Los gr√°ficos de empaque del producto, llamados Party Cubes, se personalizan de acuerdo con los est√°ndares de la marca SEG, pero otras marcas pueden utilizar el formato de empaque si deciden adoptar el producto. De hecho, McIntyre afirma que Relocalize podr√≠a introducir un producto de hielo con su propio nombre en el futuro.

El nuevo producto Party Cubes de SEG está empaquetado en una bolsa termoformada al vacío de 6 libras que ahorra espacio, reduce las fugas y aumenta la seguridad alimentaria.El nuevo producto Party Cubes de SEG está empaquetado en una bolsa termoformada al vacío de 6 libras que ahorra espacio, reduce las fugas y aumenta la seguridad alimentaria.

A finales de junio de 2023, SEG hab√≠a producido y distribuido casi 800 unidades Party Cube en sus tiendas. ‚ÄúHemos tenido una respuesta incre√≠blemente positiva de nuestros clientes‚ÄĚ, dice Rabon, ‚Äúy esperamos expandir Party Cubes a cinco tiendas adicionales en Jacksonville y una nueva tienda en Apopka, Florida.

‚ÄúNuestra asociaci√≥n con Relocalize se encuentra en la intersecci√≥n de la sostenibilidad y la innovaci√≥n. Brinda una oportunidad √ļnica de ofrecer a nuestros clientes mejor hielo, en un mejor empaque y a un mejor precio, lo que tambi√©n es mejor para el planeta. Seguimos utilizando un enfoque de "probar y aprender" mientras consideramos expandirnos a nuestra presencia m√°s amplia en el sudeste en el futuro. Adem√°s, estamos planificando algunas interceptaciones de compradores para comprender mejor las motivaciones y comportamientos de los clientes a la hora de comprar hielo‚ÄĚ.

Si bien tanto Relocalize como SEG se niegan a discutir los costos, Rabon dice que SEG ha realizado una inversión significativa en la nueva microfábrica y considerará ampliar las instalaciones en el futuro.

McIntyre comparte: "Realmente depender√° del minorista, pero el objetivo general de nuestros acuerdos comerciales ser√° reducir significativamente el costo para el minorista, por una suma del 30 %, y al mismo tiempo fabricar un producto m√°s sostenible".