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Navegando el panorama de los envases compostables: ideas del director ejecutivo de BPI, Rhodes Yepsen

¬ŅQu√© aplicaciones son mejores para los envases compostables? ¬ŅC√≥mo puede el etiquetado ayudar a eliminar la confusi√≥n de los consumidores? ¬ŅQu√© papel jugar√° la REP a la hora de facilitar el compostaje? El director ejecutivo de BPI comparte su opini√≥n.

Rhodes Yepsen, director ejecutivo del Biodegradable Products Institute, BPI.
Rhodes Yepsen, director ejecutivo del Biodegradable Products Institute, BPI.

Dado que informes recientes de la industria indican que los envases compostables están a punto de crecer a tasas de dos dígitos durante la próxima década y a la luz de un nuevo informe del Biodegradable Products Institute y Closed Loop Partners Composting Consortium que saca a la luz los considerables desafíos de los consumidores relacionados con el compostaje, Packaging World se sentó con el director ejecutivo de BPI, Rhodes Yepsen, para conocer cómo la asociación está guiando el avance de la industria.


PW: Probablemente reciba esta pregunta hasta la saciedad, pero para establecer el nivel, ¬Ņpodr√≠a definir biodegradable, compostable y de base biol√≥gica y explicar c√≥mo estas caracter√≠sticas a veces se superponen y en qu√© se diferencian?

Rhodes Yepsen: En realidad, estos t√©rminos describen el inicio o el final de la vida √ļtil de productos y materiales. Y como usted indic√≥, a veces pueden tener ambos atributos y otras veces son distintos. Entonces, comenzando con productos de base biol√≥gica, estos se refieren al origen de la materia prima, lo que significa que se fabric√≥ con materias primas renovables. Esto no determina si el producto es biodegradable, compostable o incluso reciclable. La biodegradabilidad y la compostabilidad, por otro lado, se refieren a la capacidad del producto o material para procesarse a trav√©s de una v√≠a biol√≥gica. La compostabilidad es un ambiente espec√≠fico, en lugar de condiciones, en el que puede ocurrir la biodegradaci√≥n. El compostaje es un proceso controlado y del que hablamos mucho porque ah√≠ es donde tenemos un paralelo con el final de la vida con algo como el reciclaje, con la recolecci√≥n y el procesamiento organizados.

Gráfico de envases compostables cortesía del Consorcio de Compostaje de Closed Loop Partners.Gráfico de envases compostables cortesía del Consorcio de Compostaje de Closed Loop Partners.


La biodegradaci√≥n tambi√©n puede ocurrir en entornos no controlados si un producto se filtra al medio ambiente, donde habr√° mucha m√°s variabilidad en la tasa de biodegradaci√≥n. Debido a esa variabilidad, porque no est√° controlada y no queremos que los productos se filtren al medio ambiente, es por eso por lo que aparecen leyes en Estados Unidos, Canad√° y Europa que restringen el t√©rmino biodegradable, porque no queremos que los consumidores confundirse y pensar que pueden desechar un producto. As√≠ que s√≠, son realmente los beneficios al principio de su vida √ļtil, ya sea que el art√≠culo se haya fabricado con una materia prima renovable o no, y luego, por el otro lado, el final de su vida √ļtil, que, junto con la compostabilidad o la biodegradabilidad, tambi√©n incluye la reciclabilidad, por ejemplo, reutilizaci√≥n.

¬ŅCu√°les son las principales actividades del Instituto de Productos Biodegradables?

Somos una asociaci√≥n basada en miembros y nuestras actividades principales giran en torno a la certificaci√≥n y las declaraciones, el marketing, la educaci√≥n y las pol√≠ticas. Y a trav√©s de esas diferentes actividades, estamos trabajando para promover la producci√≥n, el uso y el final apropiado de la vida √ļtil de los materiales que pueden descomponerse en estos entornos biol√≥gicamente activos. Hoy en d√≠a eso es principalmente compostaje. Ah√≠ es donde ha estado el n√ļcleo de nuestra historia: trabajar en materiales y productos, calificarlos para que sean compostables y asegurarnos de que est√©n dise√Īados teniendo en cuenta factores para recolectarlos y convertirlos en abono con √©xito. Trabajamos con los productores de materias primas, los convertidores de empaques, las marcas, los minoristas, los municipios, los transportistas, los que desarrollan compostaje; todos los integrantes de la cadena de valor est√°n representados entre nuestros miembros y nuestra junta directiva.

Cuando se trata de pol√≠ticas, ¬Ņson ustedes un grupo de presi√≥n o simplemente informan sobre las pol√≠ticas a sus miembros?

Hacemos ambas cosas. Por lo tanto, somos una asociaci√≥n 501(c)(6), lo que nos permite m√°s libertad para participar directamente en el trabajo de pol√≠ticas que una 501(c)(3). Parte de eso implica informar a los miembros sobre lo que est√° sucediendo, con seguimiento de facturas, actualizaciones y estado de las cosas. Pero tambi√©n participamos en enmiendas, reuniones y actividades de divulgaci√≥n directa para influir en las pol√≠ticas. Mucho de eso se centra en el √©xito de las afirmaciones de compostabilidad, las cosas que se refuerzan en nuestro otro trabajo en torno al etiquetado y los est√°ndares, asegur√°ndonos de que las afirmaciones se basen en est√°ndares y trabajando en la financiaci√≥n de infraestructura y compostaje. Apoyamos muchas cosas como la responsabilidad extendida del productor (REP) y estamos tratando de asegurarnos de que incluya el compostaje y no solo se centre en el reciclaje. √Čse ha sido uno de nuestros principales objetivos: asegurarnos de que, a medida que las pol√≠ticas evolucionan, no exijan, por un lado, un reemplazo ciego de todos los pl√°sticos por biopl√°sticos, pero, por el otro, no quieran que los productos compostables queden excluidos del mercado. sombra de los mayores esfuerzos en torno al reciclaje.

El informe Packaging Compass 2023, de PMMI ‚Äď La Asociaci√≥n de Tecnolog√≠a para las Tecnolog√≠as de Envasado y Procesamiento y AMERIPEN, pronostica que los envases compostables crecer√°n a una tasa compuesta anual del 15% al16% para 2027 ¬ŅA qu√© atribuye este crecimiento?

El a√Īo pasado, McKinsey realiz√≥ una encuesta en pa√≠ses de todo el mundo y analiz√≥ los atributos m√°s sostenibles en la mente de los consumidores para los envases. La compostabilidad ocup√≥ el primer lugar en la mayor√≠a de los pa√≠ses, seguida de cosas como las de origen vegetal. Sin duda, las empresas escuchan las demandas de los consumidores y tambi√©n leen esos informes. Pero es una combinaci√≥n de factores. Los consumidores quieren m√°s opciones. Est√°n frustrados por todos los informes sobre bajas tasas de reciclaje y las dificultades que hemos tenido colectivamente en todo el mundo con el reciclaje, y est√°n √°vidos de m√°s opciones que funcionen. Tambi√©n les preocupan otros factores, como los qu√≠micos en los pl√°sticos y productos. Los productos compostables certificados no incluyen cosas como PFAS con qu√≠micos permanentes

Imagen cortesía de PMMI y AMERIPEN del reporte '2024 Packaging Compass'.Imagen cortesía de PMMI y AMERIPEN del reporte "2024 Packaging Compass".

Gran parte de esto tambi√©n est√° impulsado por compromisos y pol√≠ticas corporativas. Las empresas se est√°n comprometiendo p√ļblicamente a mejorar frente a las dificultades con los envases y se est√°n fijando objetivos para que todos sus envases sean reutilizables, reciclables o compostables. De manera similar, las pol√≠ticas en todo el mundo est√°n tratando de descubrir d√≥nde reducir los envases innecesarios y c√≥mo dise√Īar colectivamente envases para la recuperaci√≥n de una mejor manera. Para cosas como los envases no reciclables que entran en contacto con alimentos, la compostabilidad tiene una gran propuesta de valor.

As√≠ que creo que es una combinaci√≥n de esas cosas: los consumidores est√°n frustrados con las opciones actuales con cosas que est√°n sacando del mercado, las empresas quieren hacerlo mejor y asumir estos compromisos p√ļblicos, y luego las pol√≠ticas que atan todo eso y dicen: "Bueno, te obligaremos a cumplirlo‚ÄĚ.

A pesar de que los envases compostables crecer√°n a un ritmo tan r√°pido, no son el mejor material de empaque para todas las aplicaciones. Por lo que tengo entendido, el empaque para el sector alimentario es uno de los mejores usos porque proporciona los residuos de alimentos ricos en nitr√≥geno que quienes desarrollan compostaje necesitan para sus productos de compost. ¬ŅBPI considera la aplicaci√≥n del empaque a la hora de certificar un producto compostable?

√Čsa es una gran pregunta y BPI realmente ha adoptado una postura firme a lo largo de los a√Īos. Entonces, a diferencia de algunos certificadores que simplemente certifican seg√ļn un est√°ndar cient√≠fico, que es el requisito principal, las pruebas que se realizan a las cosas para garantizar que se convertir√°n en compost exitosamente, no crear√°n micropl√°sticos, no ser√°n t√≥xicas para las plantas en el suelo, todo eso es tambi√©n en nuestra certificaci√≥n. Pero hemos agregado estas otras capas para ayudar a las empresas a decidir si la compostabilidad es el camino correcto para su art√≠culo, en lugar de simplemente decir: "Ah, bueno, los consumidores solo quieren que desaparezca m√°gicamente". El compostaje no funciona as√≠. No es magia. No desaparece. Por eso, hace a√Īos incorporamos otros criterios a nuestra certificaci√≥n que dec√≠an que hay que aprobar estos otros criterios o el dise√Īo de las aplicaciones finales.

Una vez que llegamos a la fase del empaque terminado, cuando alguien presenta la solicitud, debe demostrar que el producto se asociar√° con materias primas deseables que acepta un profesional dedicado al compostaje. As√≠ que aseg√ļrese de que el empaque est√© dise√Īado para la econom√≠a circular y los sistemas que se destinar√°n al compostaje o la digesti√≥n anaer√≥bica. No puede ser una mejor opci√≥n para el reciclaje, que es dif√≠cil de evaluar. En el sector p√ļblico, eso significa art√≠culos como botellas de bebidas, ya que es una corriente de reciclaje muy deseable. Y tampoco puede requerir desmontaje, porque no queremos correr el riesgo de contaminaci√≥n si alguien no se toma el tiempo de desmontar el empaque para convertirlo en abono.

Ese primero es probablemente el umbral más difícil de superar. Y lo que eso significa son cosas típicamente asociadas con la comida, por ejemplo, empaques para servicios de alimentos, artículos para llevar, bolsas para ayudar a las personas a recolectar restos de comida en la cocina, tanto en el hogar como en las cocinas [comerciales], empaques de alimentos flexibles, esos empaques multicapa alrededor de una barra de snack o papas fritas u otras cosas así. Y luego también los contaminantes comunes en el flujo de abono, cosas como las pegatinas de productos agrícolas, que no son reciclables, tienden a no quitarse con la fruta ni ir a la instalación de abono y son difíciles de detectar.

¬ŅNo recomienda el uso de envases compostables para aplicaciones no alimentarias en algo como un empaque electr√≥nico, por ejemplo?

Bueno, no es lo l√≥gico. Intento ser cauteloso al decir que algo nunca encaja bien. No es una buena opci√≥n para el p√ļblico en general las cosas que se van a tirar a la basura. Por lo tanto, permitimos que se certifiquen cosas no asociadas con los alimentos en escenarios espec√≠ficos donde tal vez sea un lugar de circuito cerrado o tengan un programa de devoluci√≥n. Entonces, si piensas en algo como la electr√≥nica, los productos farmac√©uticos o la indumentaria, todas estas industrias est√°n llamando a la puerta de la compostabilidad diciendo: ‚Äú¬ŅPor qu√© no? ¬ŅPor qu√© no podemos

¬ŅHacerlo tambi√©n? Y decimos: ‚ÄúNo se puede hacer eso para el p√ļblico en general con algo que se va a tirar al contenedor de la acera, al menos hoy, de la forma en que est√°n configurados esos contenedores. Quiz√°s en el futuro, si la infraestructura es diferente, podr√≠a terminar en el contenedor de basura‚ÄĚ.

Hoy en d√≠a, si una marca realmente quiere involucrarse en la compostabilidad, decimos: ‚ÄúS√≥lo tienes que pensarlo detenidamente. ¬ŅExiste alg√ļn sistema para recuperar esos materiales? ¬ŅSe trata de envases para transporte de empresa a empresa donde las instalaciones pueden conservarlos, consolidarlos y llevarlos ellos mismos a un sistema de compostaje? Entonces tal vez la compostabilidad a√ļn podr√≠a ser adecuada‚ÄĚ. Entonces, como solemos decir, los envases compostables deben asociarse con desechos org√°nicos deseables para los compostadores, con un peque√Īo asterisco, excepto en estos peque√Īos casos en los que las empresas tienen un sistema de devoluci√≥n o un sistema cerrado.

Tal como existe hoy, la infraestructura de compostaje no est√° realmente preparada para el tipo de crecimiento que se espera para los envases compostables. Tradicionalmente, ¬Ņqui√©n invierte en una instalaci√≥n de compostaje? ¬ŅEs una empresa privada? ¬ŅEs un gobierno o municipio? ¬ŅC√≥mo funciona eso normalmente?

Con frecuencia se hace hincapi√© en que no hay suficiente infraestructura para manejar los envases compostables. Yo dir√≠a que esa es la pregunta equivocada. La pregunta correcta es: ¬Ņtenemos suficiente infraestructura para las materias primas primarias que deben convertirse en abono? Entonces, los alimentos son el material n√ļmero uno que termina en los vertederos y no tenemos suficiente infraestructura para manejar todo el desperdicio de alimentos. Primero, necesitamos reducir el desperdicio de alimentos, algo en lo que organizaciones como ReFED son pioneras, pero todav√≠a vamos a tener muchos restos de comida y desperdicios de alimentos que no vamos a recuperar. Apenas estamos rascando la superficie de poder capturar eso. Y ah√≠ es donde est√°n todas las emisiones de metano, ah√≠ es donde entran todos los nutrientes que necesitamos para regresar al suelo para su salud.

Entonces, la primera pregunta es: ¬Ņd√≥nde est√° el financiamiento para la infraestructura de compostaje para alimentos? Porque esa es la mayor parte del material que existe hoy, no el crecimiento futuro en esas proyecciones para los envases compostables. Es [desperdicio de alimentos] aqu√≠ ahora, y ha estado terminando en los vertederos durante mucho tiempo. Esa financiaci√≥n proviene de diversos medios: inversi√≥n privada, subvenciones y pr√©stamos. Necesitamos m√°s cosas como la Ley de Compost, que ayudamos a elaborar con un grupo de otras asociaciones. Si se aprueba, proporcionar√≠a 2 mil millones de d√≥lares durante los pr√≥ximos 10 a√Īos para subvenciones y pr√©stamos a entidades p√ļblicas y privadas para aumentar el acceso a la recolecci√≥n de desechos de alimentos y al compostaje. Tambi√©n hay algunos estados que limitan e intercambian dinero para que vaya a los compostadores y les ayude con los restos de comida.

Probablemente ah√≠ es donde debe realizarse la mayor parte del dinero y los cambios en la infraestructura, y luego el empaque es el complemento, ¬Ņverdad? Creo que la financiaci√≥n para gestionar el empaque tambi√©n est√° disponible ahora con las facturas REP. BPI presion√≥ con √©xito para cambiar y modificar los proyectos de ley en Colorado y California, de modo que se incluyera que los fondos se destinaran a quienes hacen compostaje para ayudarlos con el costo adicional de manipular los envases y la contaminaci√≥n. Creo que tambi√©n hay subvenciones disponibles espec√≠ficas para el empaque.

¬ŅEst√° viendo un crecimiento en la infraestructura de compostaje en Estados Unidos?

S√≠, hay crecimiento. El Consejo de Compost de Estados Unidos, que es uno de nuestros socios clave, acaba de explotar. Quiero decir que ha duplicado su tama√Īo en los √ļltimos a√Īos. M√°s de mil personas asisten a su conferencia cada a√Īo. Se ha convertido en un verdadero centro que muestra los diferentes niveles en los que se produce el compostaje.

La organización que más sigue el crecimiento de las instalaciones es BioCycle. Recientemente publicaron un informe que analiza las instalaciones a gran escala que recogen restos de comida. El estudio es un poco complicado. Cubre una serie de instalaciones que informaron, pero yo diría que probablemente hay más instalaciones que las que informaron en la encuesta.

Estamos viendo aparecer muchos de estas peque√Īas empresas de compostaje comunitarias, as√≠ es como empiezan. A veces se les llama honderos de cubos, empiezan con bicicletas y camionetas. Y luego, dentro de unos a√Īos, ya no son quienes se dedican a compostaje a escala comunitaria, ahora son de escala media. Y luego, con los de escala media, hablas con ellos m√°s tarde y te dicen: "Oh, no, cubro la mayor parte del estado de Michigan". Dices, est√° bien, bueno, eso no es realmente peque√Īo o mediano. Es una de esas cosas que est√° cambiando y creciendo tan r√°pidamente que es dif√≠cil seguirle la pista.

En realidad, no existen muchos datos s√≥lidos, por lo que otra cosa que hemos estado impulsando a nivel federal es la Ley de Responsabilidad del Reciclaje y el Compostaje. Y tuve el honor de poder testificar ante el Senado en apoyo de ese proyecto de ley hace dos a√Īos. El proyecto de ley ha languidecido, pero creemos que el gobierno necesita ayudar con esto. Necesitamos mejores datos. Es fant√°stico que BioCycle haya estado siguiendo esto durante a√Īos. Es fant√°stico que tengamos organizaciones que encuestan a los dedicados al compostaje y recicladores, pero es una locura que no tengamos mejores datos sobre reciclaje y compostaje a nivel federal. ¬ŅPor qu√© no se exige a los estados que proporcionen informaci√≥n de referencia sobre los materiales que se recolectan o no para reciclaje y compostaje y cu√°l es su infraestructura para esos materiales? As√≠ que s√≠, el compostaje est√° creciendo, pero ¬Ņpodemos mostrar exactamente c√≥mo ha crecido? Eso se vuelve un poco m√°s complicado.

¬ŅQu√© le sorprendi√≥ m√°s de los resultados del reciente estudio que BPI realiz√≥ con el Closed Loop Composting Consortium sobre c√≥mo los consumidores perciben los diferentes dise√Īos y etiquetas de envases compostables?

Si bien esperaba que los consumidores no fueran capaces de resolver toda la variedad de afirmaciones de marketing ecol√≥gico, me sorprendi√≥ el nivel de confusi√≥n que tienen y el enorme nivel de educaci√≥n y trabajo pol√≠tico que se necesitar√° para resolver esta confusi√≥n. S√≥lo el tama√Īo, la escala y la gravedad de esa necesidad eran sorprendentes.

El estudio conjunto entre BPI y el Composting Consortium ofreci√≥ datos disponibles p√ļblicamente 'primeros en su tipo' sobre las percepciones de los consumidores estadounidenses sobre los envases compostables.El estudio conjunto entre BPI y el Composting Consortium ofreci√≥ datos disponibles p√ļblicamente "primeros en su tipo" sobre las percepciones de los consumidores estadounidenses sobre los envases compostables.

¬ŅCu√°les son algunos de los mayores desaf√≠os que enfrenta la industria de los envases compostables identificados en el informe?

El estudio encontró que los consumidores están confundidos acerca de la identificación precisa y la eliminación adecuada del empaque. Las frases ambiguas y la falta de concienciación de los consumidores contribuyen a que los envases compostables se coloquen incorrectamente en los contenedores de reciclaje, y viceversa, provocando contaminación. Si bien se avanza en las políticas para los envases compostables, necesitamos que todos los envases no compostables también sean identificables.

Esta es un √°rea donde se necesitan m√°s pol√≠ticas p√ļblicas para ayudar a aclarar c√≥mo se comercializan y etiquetan los art√≠culos. Hemos visto un gran inter√©s, probablemente porque asociaciones como la nuestra est√°n dispuestas a realizar cambios en los envases compostables. Parte de eso est√° en el propio empaque compostable. ¬ŅCu√°les son los elementos necesarios para que un art√≠culo sea f√°cilmente identificable para su compostabilidad? Y los resultados se centran en tres elementos b√°sicos que deben estar ah√≠. Se trata de una marca de certificaci√≥n de un tercero, una afirmaci√≥n destacada de compostabilidad (esa palabra tiene que ser lo suficientemente grande) y alg√ļn elemento de color. Eso resuelve el foco central de d√≥nde est√° BPI, pero tambi√©n necesitamos pol√≠ticas p√ļblicas que aborden otros tipos de envases.

Puedes hacer todo lo que quieras para cambiar la forma en que se etiquetan e identifican los envases compostables, pero si los envases convencionales no tienen tambi√©n algunas reglas, los consumidores seguir√°n confundidos porque tendr√°s otros dise√Īos de hojas y afirmaciones ecol√≥gicas. El ejemplo cl√°sico que damos es una pajita para beber. Si lo ti√Īes de verde porque es compostable, pero tambi√©n lo ti√Īes de verde cuando no es compostable, ¬Ņc√≥mo lo sabr√° el consumidor? Por lo tanto, tambi√©n debemos poder tener declaraciones y criterios suficientes para los art√≠culos no compostables.

¬ŅCu√°les son algunas de las acciones que sugiere el informe BPI/Closed Loop para abordar los desaf√≠os del etiquetado? ¬ŅQu√© papel puede jugar BPI en estas iniciativas?

Para abordar los desaf√≠os descritos en el informe, una posible soluci√≥n es que las marcas indiquen claramente la compostabilidad en sus envases utilizando dos o tres elementos de dise√Īo, como colores, tama√Īo del texto, etc., para una mejor comprensi√≥n del consumidor. Otra soluci√≥n es que los municipios colaboren con diversas partes interesadas para educar al p√ļblico sobre la eliminaci√≥n adecuada en contenedores de reciclaje y org√°nicos, lo cual es crucial para los flujos de materiales limpios. La implementaci√≥n de est√°ndares de certificaci√≥n de compostaje dom√©stico tambi√©n ayudar√≠a a los consumidores a identificar art√≠culos adecuados para el compostaje dom√©stico.

Los formuladores de políticas, las marcas y los minoristas deben colaborar para armonizar las políticas y regulaciones para los envases a nivel nacional, garantizando la coherencia entre sectores y tipos de envases.

Para una empresa que quiere certificar sus envases como compostables, ¬Ņc√≥mo trabajan con vosotros? ¬ŅQu√© se requiere? ¬ŅQu√© importancia tiene su certificaci√≥n?

Antes de certificar productos compostables con BPI, una empresa debe determinar si su producto es elegible para la certificaci√≥n visitando ESTA p√°gina. Adem√°s de cumplir con los est√°ndares ASTM para compostabilidad, BPI ha descrito los requisitos de uso de la marca de certificaci√≥n y los criterios de elegibilidad, donde la aplicaci√≥n final debe estar asociada con desechos org√°nicos deseables, no puede ser un redise√Īo de art√≠culos com√ļnmente reciclables y no puede requerir desmontaje para el compostaje. El proceso demora alrededor de 60 d√≠as una vez que se completan las pruebas, pero al considerar los plazos de las pruebas, las empresas deben planificar entre seis meses y al a√Īo dependiendo de las pruebas requeridas.

La certificaci√≥n BPI goza de gran prestigio ya que garantiza que los productos cumplen con estrictos est√°ndares de compostabilidad, lo que demuestra que los art√≠culos se descompondr√°n en las instalaciones de compostaje industrial y no afectar√°n negativamente la calidad del compost terminado. Durante m√°s de 20 a√Īos, la Marca de Certificaci√≥n BPI ha sido el s√≠mbolo definitorio de compostabilidad para audiencias en toda la cadena de valor y significa un compromiso con la sostenibilidad ambiental y las pr√°cticas responsables de gesti√≥n de residuos.