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Peque√Īo productor de papas controla el crecimiento a trav√©s de la rob√≥tica

Mediante uso de la rob√≥tica para impulsar el crecimiento sin dejar de ser competitivo, un importante productor, transportista y empacador de papas del tama√Īo de un bocado en Am√©rica del Norte mantiene bajos los costos y aumenta el empleo y la producci√≥n

Cambiar las bolsas de malla para papas pequeñas presentó desafíos de manejo, finalmente abordados por la pinza suave mGrip de Soft Robotics.
Cambiar las bolsas de malla para papas peque√Īas present√≥ desaf√≠os de manejo, finalmente abordados por la pinza suave mGrip de Soft Robotics.
Foto cortesía Tasteful Selections

Lo productores de papa multigeneracionales de Tasteful Selections comenzaron en Nebraska y se mudaron a Arvin, California, para aprovechar las ricas tierras de cultivo y la temporada de cosecha durante todo el a√Īo. El viaje desde entonces ha sido no solo geogr√°fico sino tambi√©n de innovaci√≥n. Siempre en busca de oportunidades de crecimiento comercial, la compa√Ī√≠a fue pionera en la categor√≠a de papas del tama√Īo de un bocado para ofrecerles a los consumidores una fuente m√°s simple y conveniente de papas nutritivas.

Tasteful Selections tambi√©n emplea tecnolog√≠a de producci√≥n de √ļltima generaci√≥n. Para mantener altos est√°ndares de calidad, sabor, frescura, uniformidad de tama√Īo y mejores pr√°cticas para la sustentabilidad, la empresa es propietaria de todo el proceso de siembra, cultivo, cosecha y empaque. Y cuando quiso expandir y optimizar su producci√≥n de papas, la automatizaci√≥n rob√≥tica fue vista como la clave.

‚ÄúConstantemente plantamos, cosechamos y elegimos el producto m√°s fresco para nuestros clientes‚ÄĚ, dice Nathan Bender, director de operaciones de Tasteful Selections. ‚ÄúEstamos creciendo tan r√°pido que sin la automatizaci√≥n, no podemos seguir el ritmo‚ÄĚ.

Los robots Fanuc han sido una gran parte del viaje de Tasteful Selections, incluidos 11 robots Fanuc M-410iB de paletizado y cinco robots Fanuc M-3iA delta para empaque en cajas. ‚ÄúLo que estamos tratando de hacer es aplanar nuestra curva de costos, para poder brindar un excelente servicio a nuestros clientes y mantener nuestros precios bajos‚ÄĚ, dice Ernie Waldo, gerente de planta de Tasteful Selections. ‚ÄúA medida que implementamos la automatizaci√≥n, ha sido una verdadera bendici√≥n para nuestros empleados traer consistencia a la l√≠nea y a nuestros costos‚ÄĚ.

Tasteful Selections comenzó su trayectoria por la robótica con paletizadores Fanuc de Schneider Packaging Equipment.Tasteful Selections comenzó su trayectoria por la robótica con paletizadores Fanuc de Schneider Packaging Equipment.Foto cortesía Tasteful SelectionsTasteful Selections se inició en la robótica con la ayuda de Schneider Packaging Equipment, un integrador de sistemas autorizado por Fanuc. A la empresa de papas le gustó OptiStak de Schneider, que crea recetas para las capas de cajas que se apilarán en las tarimas. Basado en el software de Fanuc, OptiStak optimiza rápidamente las configuraciones de pallets y les permite a los operadores cambiar los patrones sobre la marcha.

‚ÄúHan sido llave en mano, listos para usar, programaci√≥n m√≠nima que necesit√°bamos hacer de nuestra parte, y s√ļper, s√ļper exitosos en la creaci√≥n de consistencias en toda nuestra planta‚ÄĚ, dice Waldo.

En solo unos pocos a√Īos, Tasteful Selections ha crecido de 100 trabajadores a cerca de 900. Los paletizadores rob√≥ticos tambi√©n han marcado la diferencia en cuanto a accidentes y lesiones de los empleados. Anteriormente, los trabajadores apilaban cajas de 50 libras en pal√©s de hasta 92 pulgadas de alto, pero ahora los paletizadores rob√≥ticos realizan esa tarea. ‚ÄúPudimos idear un dise√Īo √ļnico y muy modular para nuestros paletizadores‚ÄĚ, dice Justin McHenry, vicepresidente de operaciones de planta de Tasteful Selections. ‚ÄúEs capaz de recoger cualquiera de nuestras cajas en esta instalaci√≥n, apilar un pal√© tan alto como quepa en la parte trasera de cualquier cami√≥n refrigerado, y hace todo eso sin necesidad de cambiar las herramientas‚ÄĚ.

Encontrando la pinza robótica adecuada

A medida que la empresa aumentaba la velocidad de las líneas de procesamiento, el empacado manual de las bolsas de papas en cajas se convirtió en un problema. El espacio de embalaje no permitía personal de línea adicional. Además, la empresa quería minimizar los puntos de contacto humano para garantizar las mejores prácticas de calidad y seguridad alimentaria.

‚ÄúQueremos asegurarnos de que nuestras papas sean lo m√°s seguras desde la granja hasta la mesa‚ÄĚ, dice Lindsey Mebane, gerente de seguridad alimentaria de Tasteful Selections. ‚ÄúAntes de que tuvi√©ramos la rob√≥tica, todo se hac√≠a a mano. Para la seguridad alimentaria, eso es un poco preocupante porque hay m√°s manos tocando el producto. De acuerdo, se est√°n usando guantes, pero todav√≠a hay contacto humano‚ÄĚ.

Sin embargo, los robots que manipulaban las papas también eran motivo de preocupación, ya que podrían causar más golpes y magulladuras que la manipulación humana. Tener no solo una solución robótica segura para los alimentos sino también suave era de suma importancia.

Tateful Selections se acercó a Soft Robotics, que fabrica tecnologías avanzadas que permiten la automatización de una amplia variedad de productos, para encontrar una pinza robótica que pudiera agarrar de manera confiable una bolsa de papas que se desplazaba mientras facilitaba los requisitos de tolerancia de posicionamiento del robot y la guía del sistema de imágenes de visión artificial. La solución fue la pinza blanda mGrip de Soft Robotics.

‚ÄúLas herramientas de final de brazo para esta aplicaci√≥n necesitaban poder manipular una gran cantidad de variabilidad‚ÄĚ, explica Ben Gibson, gerente de ingenier√≠a de aplicaciones de soluciones de empaque para Soft Robotics. ‚ÄúEstas son bolsas de malla de papas baby. Dependiendo de c√≥mo se asiente el producto en la banda, puede terminar en muchas formas o tama√Īos diferentes. Pudimos manejar todo esto con una sola herramienta de extremo de brazo‚ÄĚ.

Adem√°s, el exclusivo material de la pinza permite agarrar las bolsas sin preocuparse por da√Īar el producto aplicando demasiada fuerza o usando una herramienta de agarre r√≠gida. ‚ÄúElegimos Soft Robotics por la suavidad del pl√°stico y su integraci√≥n con el robot Fanuc‚ÄĚ, dice Emilio Lemus, gerente de automatizaci√≥n de Tasteful Selections. ‚ÄúAcelera mucho el proceso y, al mismo tiempo, cuida nuestro producto como lo queremos‚ÄĚ.

La herramienta accionada neum√°ticamente les permite a los operadores controlar la presi√≥n del aire para apretar o aflojar el agarre de las bolsas de papas. Tambi√©n sabe exactamente el n√ļmero correcto de bolsas para llenar una caja y d√≥nde colocarlas en la caja.

‚ÄúAyuda con la calidad (las manos no son duras con ellos) y ayuda con la eficiencia general porque estamos enviando lo que se supone que debemos enviar, por lo que elimina muchos errores humanos‚ÄĚ, dice Mebane.

La innovación obtiene resultados

Como resultado de la celda de trabajo robótica habilitada para mGrip, Tasteful Selections pudo superar las 45 bolsas por minuto y aumentar la efectividad general del equipo (OEE) de su línea de empaque en un 15 %, logrando un retorno de la inversión (ROI) del 100 % en nueve meses.

Agregar la rob√≥tica tambi√©n le permiti√≥ a la empresa lograr otra ventaja en 2020: una forma de distanciar socialmente de manera f√°cil a los empleados en la l√≠nea de producci√≥n. ‚ÄúGracias a la rob√≥tica, ten√≠amos menos personas en la l√≠nea, lo que realmente ayud√≥ con el distanciamiento social‚ÄĚ, dice Mebane. ‚ÄúEsto permite que las personas est√©n m√°s separadas porque la persona que coloca las bolsas en las cajas no est√° parada al lado de la persona que coloca las cajas en el palet‚ÄĚ.

Con la inversi√≥n en automatizaci√≥n, Tasteful Selections ha podido crecer muy r√°pidamente y mantener la calidad de sus papas peque√Īas para los clientes. Y todo se ha hecho a un precio atractivo.

‚ÄúSi no innovamos, no vamos a ser competitivos. Nuestros precios subir√°n‚ÄĚ, dice McHenry. ‚ÄúNo hemos tenido un aumento de precio en 10 a√Īos en nuestro producto. Podemos mantenernos con esto a trav√©s de la automatizaci√≥n‚ÄĚ.