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Empaques de productos de papel: ‚ÄúUn desastre ecol√≥gico‚ÄĚ

El experto en empaque para productos agrícolas Shay Zeltzer comparte sus preocupaciones sobre tendencia hacia empaques de papel para productos agrícolas, adoptados para calmar presiones sobre el plástico, pero que en muchos casos no protegen el producto.

Shay Zeltzer, fundador de Postharvest Hub
Shay Zeltzer, fundador de Postharvest Hub

¬ŅCu√°l es su experiencia en la industria de productos agr√≠colas?

Shay Zeltzer:

Tengo una licenciatura y una maestría en poscosecha. Al principio, me ocupaba de las flores, y justo cuando estaba listo para obtener mi doctorado, obtuve un puesto en una empresa canadiense llamada SunBlush. Vinieron a Israel y buscaban a alguien que se encargara de su I+D. Israel en ese momento era un exportador de flores muy grande y enviaba flores a Europa, principalmente a las subastas de flores en Holanda. La idea era poder empacar las flores y trasladarlas por mar en lugar de transporte aéreo. Entonces, todas las buenas razones comienzan con el costo de envío y el impacto en el medio ambiente y el volumen, etc. Me incorporé a la empresa como director de I+D, y más tarde dirigí la empresa.

Se nos ocurri√≥ una muy buena soluci√≥n cuando trabajamos con las subastas holandesas. Probamos que pod√≠amos guardar las flores en cajas. En ese momento, us√°bamos cajas recubiertas por dentro y creamos una condici√≥n de atm√≥sfera modificada para preservar la frescura de las flores y permitir la vida √ļtil esperada en el florero despu√©s de desempacar las flores. A principios de 2000, me traslad√© a una empresa de envases flexibles, StePac, cuando el envasado en atm√≥sfera modificada [MAP] estaba realmente en su infancia.

En ese momento, tal vez había dos o tres empresas que se ocupaban de MAP. Fue Amcor en Australia con su marca LifeSpan y StePac en Israel con Xtend. Estas dos empresas lideraron la industria principalmente con la idea de reducir el desperdicio de alimentos y entregar con éxito productos frescos de un área a otra. Por ejemplo, para exportar melones de Brasil a Europa, podía hacerlo por aire, que era muy caro, o usando MAP, podía entregarlos por barco, lo que lo convertía en un negocio factible y también uno muy exitoso.

Cuando dice que MAP estaba en su infancia, ¬Ņse refiere al empaque de productos agr√≠colas o en general?

Para productos agr√≠colas nunca se hab√≠a utilizado. En ese momento, SunBlush estaba en este negocio, pero se ocupaba del envasado MAP o envasado con gas para la industria de IV gama. La industria de la IV gama en aquella √©poca tambi√©n acababa de empezar. Se pod√≠an ver algunos trozos de pi√Īa desde Centroam√©rica enviados al Reino Unido, pero principalmente se trataba de productos frescos.

Aqu√≠ se muestra una comparaci√≥n del br√≥coli en una pel√≠cula de PE comercial versus uno envuelto en una pel√≠cula MAP pasiva especialmente dise√Īada, ExtendCast Broccoli, de R.O.P. que preserva la frescura, el color y el crujido del producto incluso despu√©s de ocho d√≠as a 16 ¬įC.Aqu√≠ se muestra una comparaci√≥n del br√≥coli en una pel√≠cula de PE comercial versus uno envuelto en una pel√≠cula MAP pasiva especialmente dise√Īada, ExtendCast Broccoli, de R.O.P. que preserva la frescura, el color y el crujido del producto incluso despu√©s de ocho d√≠as a 16 ¬įC.

Existen tres soluciones principales de atmósfera modificada para productos agrícolas. Entonces existe MAP, que puede ser activo o pasivo. Activo significa que se incorpora gas al empaque con la composición de gases que desea, y el empaque lo mantendrá en ese nivel durante todo el tiempo de almacenamiento. Si es pasivo, se envuelve una película [semipermeable] alrededor del producto. Puede ser a granel o una caja o una fruta individual. Y a través de la respiración natural, la composición del gas, es decir, oxígeno y dióxido de carbono, dentro del empaque cambia con el tiempo y básicamente se nivela en la combinación óptima solicitada o requerida para el producto.

Además de eso, existe la atmósfera controlada, que normalmente se trata de almacenes o empaques muy grandes donde se crea una atmósfera específica en el interior con una combinación de oxígeno y dióxido de carbono. Esto permitirá, por ejemplo, almacenar manzanas durante casi 12 meses en las condiciones adecuadas. Eso lo están haciendo las grandes empresas.

Entonces, volviendo a mis experiencias: estaba trabajando para StePac, me trasladaron a los Estados Unidos y comenc√© un negocio all√≠. Una experiencia que recuerdo de esa √©poca es cuando estaba visitando el mercado de Montreal, el Terminal Market. Estaba observando la entrega de bolsas que a√ļn no estaban bajo experimento. Al hablar con uno de los transportistas de melones, le dije: "Tenemos una gran soluci√≥n, un excelente empaque para melones y estamos enviando melones con √©xito desde Brasil al Reino Unido". Y √©l dijo: ‚ÄúNo quiero o√≠r hablar de bolsas, ¬Ņy quieres saber por qu√©? Ven conmigo y te mostrar√© seis o diez pal√©s con melones podridos‚ÄĚ. Y estaba mirando los pal√©s y dije: "Est√° bien, todo depende del tipo de embalaje que vayas a utilizar".

Entonces, una bolsa es diferente de otra, y hay muchas características dentro del tipo de intercambio de gases. Se llama tasa de transmisión/vapor de oxígeno, o OV/TR. Todos estos atributos dictan el resultado del almacenamiento en ese empaque en particular. Entonces, si usas el empaque adecuado, podrás conservar estos melones durante 25 o 30 días y lucirán tan frescos como cuando fueron cosechados. Pero si los pones en una bolsa que acumula humedad en el interior y genera condensación, terminarás con crecimiento de moho.

El empaque de pl√°stico adecuado puede prolongar la vida √ļtil de los pepinos, que pierden el 2% de su humedad cada d√≠a despu√©s de su cosecha.El empaque de pl√°stico adecuado puede prolongar la vida √ļtil de los pepinos, que pierden el 2% de su humedad cada d√≠a despu√©s de su cosecha.

Hay muchas historias sobre la selecci√≥n del empaque adecuado para el producto adecuado. Y eso b√°sicamente resume el problema principal: cada producto tiene el empaque √≥ptimo que preservar√° la frescura y extender√° la vida √ļtil. En algunos casos, no necesariamente se busca una vida √ļtil prolongada, solo se desea mantener el producto fresco desde el momento en que se cosecha hasta que se consume, aunque sea solo un par de d√≠as. Con la lechuga y las jud√≠as verdes, hemos demostrado que con el empaque adecuado se obtiene exactamente lo que se cosecha. Sin empaque o con empaque incorrecto, vas a aumentar el desperdicio.

Después de trabajar para StePac, regresé a Israel y comencé mi propia empresa trabajando con diferentes empacadoras en Israel y en el extranjero, desarrollando protocolos para el manejo de productos frescos y trabajando con empresas para desarrollar empaques en esa área en particular.

 

Ha mencionado que la industria de productos agr√≠colas se est√° moviendo en la direcci√≥n equivocada al cambiar los empaques de pl√°stico por los de papel. ¬ŅPuedes explicar por qu√©?

Una de las exposiciones de productos frescos m√°s grandes del mundo es Fruit Logistica. He asistido a la feria durante unos 15 a√Īos, y cada vez que asisto, hay nuevas tendencias, nuevas ideas, normalmente ver√≠as nuevas variedades [de productos], nueva maquinaria. En esta ocasi√≥n se reconvirti√≥ la secci√≥n de packaging, dir√≠a casi en su totalidad, a empaque en papel.

Entonces, en lugar de bandejas de PET, había bandejas de pulpa. O envases a base de fibra con o sin malla plástica. Estaba en un puesto y estaba observando judías verdes planas y le dije al expositor: "Las judías verdes están fofas, no aguantan". Y me dijo: "Pero, si vas a Europa, Francia y el Reino Unido, eso es lo que quieren los consumidores ahora". Además, la UE decidió que quiere que la industria deje de usar plástico por completo, pero no está protegiendo el producto. Esa es la normatividad. Esa es la tendencia. Hacia allá va el mercado. La gente no quiere ver plástico.

Ha dicho que el uso de papel no es m√°s que una tendencia que est√° provocando un desastre ecol√≥gico y causando enormes estragos en el planeta tierra. ¬ŅPodr√≠a explicar m√°s esta afirmaci√≥n? ¬ŅA qu√© se refieres con un desastre ecol√≥gico?

S√≠. Vives en los Estados Unidos, ¬Ņverdad? Y cuando vas al supermercado, en algunos casos, donde te ayudan a empacar tus v√≠veres, te preguntan si los quieres en papel o pl√°stico, ¬Ņno? Y si dices papel, tomar√°n una bolsa de papel y luego pondr√°n otra bolsa de papel dentro de la primera. As√≠ que ser√° una bolsa de papel doble. Luego pondr√°n sus compras en esta bolsa de papel doble. ¬ŅPor qu√© lo hacen? Porque la bolsa de papel no es tan fuerte como una bolsa de pl√°stico. Entonces quieren ser ecol√≥gicos, pero no quieren que sus compras se derramen por todo el piso. As√≠ que lo primero es la f√≠sica. Si desea tener la misma fuerza, la misma resistencia a la perforaci√≥n, debe usar un papel mucho m√°s pesado y grueso en comparaci√≥n con el pl√°stico.

Entonces eso es una cosa. Con eso va el volumen que vas a enviar. Digamos que en una caja de un tama√Īo espec√≠fico caben 2000 bolsas de pl√°stico. Solo puede caber una cuarta parte o incluso una quinta parte de las bolsas de papel en una caja de tama√Īo equivalente, solo por el volumen.

El otro aspecto es que cuando cortas una caja de cart√≥n corrugado, hay dos hojas y luego est√° el canal en el medio. El acanalado es papel reciclado y las otras hojas son normalmente papel kraft virgen. Virgin kraft significa que es el primer uso de esta fibra. Cuando lo recicles, solo podr√°s usarlo para las estr√≠as. ¬ŅPor qu√©? Porque es m√°s suave y absorbe la humedad mucho, mucho m√°s f√°cilmente. Entonces, si desea optar por un embalaje que no sea papel absorbente de humedad, tendr√° que optar por el soporte kraft. El liner kraft es un papel de un solo uso.

Por tanto, es enga√Īoso decir que el papel es reutilizable. Puedes reutilizarlo, pero no puedes reutilizarlo para el mismo prop√≥sito. Puedes reutilizarlo tal vez para libros, peri√≥dicos o bandejas de huevos, pero no puedes usarlo para el mismo prop√≥sito. No se puede tomar una bolsa de papel que se us√≥ para productos frescos y volver a hacer una bolsa de papel que sea tan resistente como la original para usarla con el mismo prop√≥sito.

El tercer problema tiene que ver con el estado de los productos en sí, principalmente productos frescos. Si no tiene una cáscara específica que resista la deshidratación, tiende a perder humedad. Investigamos un poco sobre las judías verdes cultivadas en México y las enviamos a Canadá, y vimos que para compensar la pérdida de peso a lo largo del viaje de cinco días desde México a Canadá, el producto pierde alrededor del 10% de su peso. Entonces, dado que los minoristas en Canadá dictan que quieren cajas de 30 libras y van a multar al productor si tienen un peso insuficiente, el productor las empaquetará en exceso con algo más para compensar esa pérdida.

¬ŅLa p√©rdida por humedad?

Principalmente por la humedad. Ese es un elemento importante. Lo llamo el ladr√≥n silencioso que roba los ingresos de la tienda. Porque incluso los productos en el estante se deshidratan. Y cuando una minorista compra, digamos, 30 libras de pepinos, incluso si vende todo y nada se desperdicia, descubrir√° que solo vendi√≥ 28 libras. ¬ŅPor qu√©? Porque dos libras se evaporaron. Cuando el producto pierde alrededor del 2% de su peso, se vuelve blando. Y a la gente no le gusta comprar frutos blandos. Las verduras blandas y fofas no son especialmente deseables, ni la lechuga, ni las jud√≠as verdes, ni los pepinos, ni las zanahorias. Si est√° blando, se dejar√° en el estante. Entonces eso por s√≠ solo aumenta el desperdicio porque la gente no lo va a comprar.

Una prueba de fruta de lichi en una bandeja de PET versus un empaque de pulpa moldeada demuestra cómo la naturaleza porosa de los envases a base de fibra conduce a patógenos de crecimiento que luego afectan a la fruta.Una prueba de fruta de lichi en una bandeja de PET versus un empaque de pulpa moldeada demuestra cómo la naturaleza porosa de los envases a base de fibra conduce a patógenos de crecimiento que luego afectan a la fruta.

El otro día estábamos investigando sobre el lichi [fruta] en Israel. La empresa quería pasar de las bandejas de PET a las bandejas a base de pulpa. Lo que hemos visto es que la pulpa a menudo contiene patógenos. Las esporas de hongos descansan allí y permanecen. Luego, cuando empacas el producto, afecta el producto que contiene. El plástico no tiene una superficie porosa. Normalmente, el lichi proviene de una producción a alta temperatura y luego se envuelve en una bolsa de plástico grande y se coloca en una caja de cartón enorme. El empaque a base de fibra es muy poroso. Esto hace que sea muy fácil para la fibra absorber o dejar espacio para que los patógenos descansen y proliferen.

Estas son varias razones por las que cambiar a envases de papel para productos agrícolas va a ser un desastre. Ahora también, si miras la producción de papel versus la producción de plásticos, la producción de papel es larga y consume mucha más energía. Entonces, digamos que desde la entrega de la madera desde donde se encuentre hasta la planta de procesamiento de madera, y para extraer la celulosa y luego convertirla en papel, se consume mucha agua. También es un proceso de alta energía frente a la producción de plásticos. Entonces, combine todo esto, y los empaques a base de papel tendrán un costo mucho mayor en el planeta Tierra en comparación con los plásticos.

 

Si al utilizar papel para el empaque de productos agrícolas se desperdicia producto, entonces el plástico parece ser la mejor opción. Sin embargo, la percepción de los consumidores es que el papel es más respetuoso con el medio ambiente.

La percepción es horrible porque no podemos discutir con la percepción. Lo ves y se ve fresco, o lo ves y se ve verde y eso es todo. Y no tienes que decir una palabra. Y luego ves las islas de plástico en el océano o el plástico rodando hacia las playas y no dices más. Ahora los plásticos tienen que explicarse y pasar por una larga entrevista y explicaciones. Pero el papel, lo ves, es verde y es madera, son plantas. Es muy fácil entender por qué es mejor para el medio ambiente.

 

En algunos casos, el papel puede ser la mejor opci√≥n, seg√ļn el producto. Pero en el caso de los productos agr√≠colas, parece ir en contra del prop√≥sito de utilizar el empaque.

Hay algunos productos agr√≠colas que no necesitan ning√ļn empaque; en algunos casos, el papel puede ser la soluci√≥n adecuada. Pero ir de forma generalizada y prohibir el pl√°stico y decir no m√°s pl√°stico... He intentado responder publicaciones y art√≠culos en LinkedIn a lo largo de los a√Īos, pero siento que mi voz no ha sido escuchada. En el Reino Unido, dec√≠an que el empaque era un desperdicio y dictaban a los productores que dejaran de envasar pepinos, pero los pepinos se deshidratan muy r√°pido. Y dije, s√≥lo va a aumentar el desperdicio, y va a aumentar el desperdicio inmediatamente, no ma√Īana, no dentro de un a√Īo, sino inmediatamente con la pr√≥xima llegada. Si no est√° en el empaque adecuado, se va a deshidratar, un 2% cada d√≠a, y el consumidor lo va a dejar en la estanter√≠a.

 

¬ŅEst√° viendo otras tendencias en el empaque de productos, o la tendencia es realmente solo hacia el papel?

El cambio es principalmente hacia el papel, y eso fue muy significativo en Fruit Logistica. Dicho esto, hay una m√°quina en particular de una empresa holandesa llamada BrimaPack. El propietario inici√≥ la empresa hace casi 20 a√Īos y, a√Īo tras a√Īo, ten√≠a el mismo estand peque√Īo con una sola m√°quina. Sin embargo, en los √ļltimos a√Īos, parece que los productores y los grandes transportistas han comenzado a apreciar los beneficios de este equipo. Utiliza una pel√≠cula muy fina de unas 12 a 15 micras. En t√©rminos de mil√©simas de pulgada, creo que es quiz√°s 0,6, 0,5 mil√©simas de pulgada. Envuelve el producto con una superficie m√≠nima de pl√°stico y crea un nudo termosellado en la parte inferior del producto. Se utiliza principalmente para verduras redondas, como la lechuga iceberg, la coliflor o el br√≥coli.

Los productos redondos, como la lechuga iceburg, el brócoli o la coliflor, empacados con el sistema BrimaPack utilizan un 40% menos de plástico sin comprometer la frescura del producto.Los productos redondos, como la lechuga iceburg, el brócoli o la coliflor, empacados con el sistema BrimaPack utilizan un 40% menos de plástico sin comprometer la frescura del producto.

Reci√©n este a√Īo o el a√Īo pasado las empresas con sede en Estados Unidos comenzaron a utilizarlo. S√≥lo con eso se puede reducir alrededor del 40% de los pl√°sticos, y esa es la direcci√≥n que debe tomar el mercado: reducir el pl√°stico, pero reducirlo sin comprometer el producto en s√≠.

¬ŅQu√© opinas de materiales como los pl√°sticos de origen biol√≥gico o compostables para productos agr√≠colas?

Esa era una tendencia quiz√°s hace 10 a√Īos, cuando la gente buscaba reemplazar los pl√°sticos. Un producto que examinaron fue el PLA [√°cido polil√°ctico], que se deriva del ma√≠z, la ca√Īa de az√ļcar, la pulpa de remolacha azucarera o la mandioca. El material es transparente, parece una bolsa y funciona como una bolsa. Pero hubo varios problemas en torno a esto. Primero, debido a que est√° hecho de una materia prima utilizada para el consumo humano como el ma√≠z, eleva el precio del ma√≠z. La otra cosa es que su peso por volumen es aproximadamente entre un 20% y un 40% mayor que el de la bolsa equivalente de polipropileno o polietileno.

El otro problema es que es muy susceptible al calor y a la exposición a la luz ultravioleta, por lo que se deforma con mucha facilidad. Intentamos usarlo como sustituto de las bandejas en México, y si las bandejas se guardaban expuestas al sol, ni siquiera directo al sol, sino justo bajo la sombra donde aumenta la temperatura, se deformaban con el tiempo. Por esa razón, y también por la diferencia de precio, la gente no lo está adoptando. La gente habla del PLA aquí y allá, pero nunca se pone de moda.

Hay una empresa israelí que utiliza algo similar al PLA. Tuve algo de experiencia con este material y normalmente es más espeso, más turbio, por lo que tiene un color turbio o lechoso y mucho más caro que los plásticos alternativos. Nuevamente, es solo para aplicaciones particulares donde las personas están dispuestas a pagar más por el empaque o están dispuestas a hacer concesiones en la presentación, porque no es tan clara y realmente no se puede ver el producto dentro. Pero la gente está realmente interesada en ver qué están comprando.

Por cierto, esa es otra razón por la que los envases de papel también son problemáticos porque no se puede ver el producto en su interior. Es por eso que algunos empaques de papel incluyen una ventana con malla de plástico para que puedas ver lo que hay en la bolsa, pero es muy probable que a la gente le importe y lo revise o no lo compre.

Si estuvieras asesorando a empacadores de productos agr√≠colas o a cualquier empresa de alimentos o bebidas que est√© pensando en cambiar el pl√°stico por otro material que los consumidores perciban como m√°s sustentable, ¬Ņqu√© les dir√≠a?

Lo primero es trabajar con profesionales especializados en esta √°rea. Descubra qu√© es lo mejor para el producto. Estamos invirtiendo mucho esfuerzo, dinero, energ√≠a y entusiasmo para cultivar los mejores productos. Y luego, de la misma manera, contamos con especialistas en poscosecha que saben exactamente qu√© envase es el m√°s adecuado para el producto. As√≠ que trabaje con los profesionales y con las empresas especializadas en desarrollar y producir el empaque m√°s adecuado al producto. Lo otro es buscar el empaque que mejor se ajuste al producto en cuanto a tama√Īo y protecci√≥n.

Los pepinos minis, o persas, pueden ser m√°s atractivos en una bolsa de pl√°stico de gran espesor con gr√°ficos, pero, seg√ļn Zeltzer, la gran cantidad de pl√°stico utilizada no es necesaria para mantener los productos frescos. Adem√°s, el uso de gr√°ficos a√Īade productos qu√≠micos en forma de tinta, mientras que los cierres complejos pueden dificultar la reciclabilidad del empaque.Los pepinos minis, o persas, pueden ser m√°s atractivos en una bolsa de pl√°stico de gran espesor con gr√°ficos, pero, seg√ļn Zeltzer, la gran cantidad de pl√°stico utilizada no es necesaria para mantener los productos frescos. Adem√°s, el uso de gr√°ficos a√Īade productos qu√≠micos en forma de tinta, mientras que los cierres complejos pueden dificultar la reciclabilidad del empaque.

En muchos casos, si va, por ejemplo, a Costco, verá que los mini pepinos o los pepinos persas se empacan en una bolsa de plástico de alto calibre con cierre deslizante o zipper. Y no es realmente necesario. También utilizan gráficos muy elegantes. No puedo discutir los gráficos, la bolsa se ve realmente hermosa. Pero primero, hay mucha tinta, muchos químicos en el empaque. Además, la bolsa de plástico de gran espesor no es necesaria. Es bueno tener el control deslizante, pero es otro material que hace que sea más complicado de reciclar y aumenta el precio del empaque. Así que seleccione la solución de empaque más sencilla y menos costosa. Como consumidores conscientes, deberíamos optar por empaques que protejan el producto, pero no por exceso de empaque.